Weldra een Russische SpaceX op de markt

Een vernederend onderzoek voor de Russische high tech: alle 71 Russische protonraketten zijn defect. Daarmee is het paradepaardje van het post-sovjet ruimtevaartproject op gênante wijze in het water gevallen.

Geruchten doen de ronde dat de bestelde en gefactureerde hoogwaardige metalen werden verwisseld met goedkopere alternatieven. Zo zouden heel wat tussenpersonen met miljoenen aan overheidsgeld gaan lopen zijn.

Proton bestaat al sinds de jaren 60 en heeft de reputatie één van de meest betrouwbare raketten ter wereld te zijn. Sinds 1967 zijn er 400 Protonraketten gelanceerd.

De voorbije 10 jaar is de kwaliteit echter sterk achteruit gegaan en hebben de Amerikanen de achterstand ruimschoots ingehaald.

Niet zozeer de ontwerpen en de technologie laten te wensen over, maar het gebrek aan visie bij de top, fraude bij de middenkaders en gebrekkige opleiding van de arbeiders. De Russen slagen er dus niet in om de karikaturen van zich af te werpen.

Of alle 71 raketten nu onbruikbaar zijn is nog niet bekend gemaakt. Maar het geeft de Russische geloofwaardigheid wel een flinke knauw.

Dat biedt dan weer nieuwe mogelijkheden voor private raketbouwers, zoals het hippe Lin Industrial, dat zijn inspiratie haalde bij SpaceX van Elon Musk.

Lin richt zich op universiteiten en kleine ondernemingen die hun kleine satellieten met een gewicht tot 180 kilogram in een baan om de aarde willen brengen.

Volgens sommige schattingen zitten er momenteel 3500 projecten in de pijplijn van zulke bedrijven wereldwijd voor de komende 10 jaar. Lin wil daar graag een graantje van meepikken.

Ter vergelijking: Elon Musk heeft naar eigen zeggen al contracten voor 4000 satellieten verzilverd.

Start-ups als Lin worden dan weer met een ander probleem geconfronteerd: lanceercapaciteit. Er zijn heel weinig lanceerplatformen en nog minder private spelers op de markt. Daar zit dus een heel gat waar voorlopig niemand in springt.

Lin mag dan wel potentieel een heel betaalbare kleine raket voor kleine satellieten bouwen, ook kleine raketten moeten ergens veilig en gecontroleerd gelanceerd kunnen worden.

Voorlopig is het dus nog veiliger voor eigenaars van kleine satellieten om een “zitje” te kopen op een grote raket, die ook andere satellieten in een baan om de aarde brengt.

De Russische overheid is de private competitie niet ongenegen en biedt met Skolkovo start-ups het nodige startkapitaal aan. Maar een slordige 2.5 miljoen euro is net genoeg om een project op papier uit te werken, dan moet het wel nog gebouwd raken.

Het lijkt er dus op dat Skolkovo onder de mom van start-up steun de ontwerpfases subsidieert, om daarna de failliete start-ups voor een prikje op te kopen en de plannen door te sluizen naar de overheidsbedrijven die wanhopig op zoek zijn naar technologische innovatie.

Benieuwd of Lin, die zelf uit de stal van Skolkovo komen, die vicieuze cirkel kan doorbreken.

Bron: The Moscow Times

Foto: flickr