ITT Educational Services sluit meer dan 130 campussen

Hardhandig federaal optreden tegen for-profit scholen in de VS zorgt voor een flinke opdonder voor de eens zo winstgevende industrie.

Gisteren werd bekend dat het gigantische ITT Educational Services de deuren moet sluiten. Per direct sluit zij meer dan 130 zogeheten ITT Technisch Instituut campussen, waarbij 8.000 banen verdwijnen.

ITT Educational Services wordt beschuldigd van fraude en dat zorgt er voor dat per direct duizenden mensen op straat komen te staan en 35.000 studenten niet weten waar ze aan toe zijn. Velen van hen worden daarmee gedwongen school te verlaten zonder diploma maar met een torenhoge schuld.

Vorige week verbood het Ministerie van Onderwijs – het Department of Education of DOE – de school om nieuwe studenten toe te laten die gebruik maken van federale studentenleningen. Daarop stopte de school direct met nieuwe inschrijvingen. ITT geeft ambtenaren nu de schuld van de sluiting.

Maar het bedrijf is zelf al jarenlang onderwerp van kritiek en onderzoek door de staat. Federaal onderzoek is al tijden gaande aangaande rekruteringstactieken, het afgeven van leningen en het rooskleuriger afschilderen van toekomstperspectieven dan daadwerkelijk het geval is.

Ook moeten scholen worden geaccrediteerd door een agentschap dat door de overheid erkend is om toegang te krijgen tot federale studentleningen. ITT Educational Services bleek dit jaar al 2 keer niet te voldoen aan de naleving van de normen van die accreditatieverlening.

Ook de Amerikaanse belastingbetaler heeft nu wellicht met een flinke tegenvaller te maken. Naast honderden miljoenen dollars die wellicht vergeven moeten worden aan studentenleningen door sluiting van ITT, afhankelijk van de voorwaarden van de leningen, heeft de DOE ook een ander plan bekend gemaakt.

Zij is aan het kijken om ook andere studentenleningen, voor zowel de non-profit als de for-profit industrie, te kunnen vergeven. Die rekening zou, volgens schattingen van de DOE zelf, in totaal uit kunnen komen op 43 miljard dollar.

Het is niet voor het eerst dat een for-profit college in de problemen raakt. De University of Phoenix verloor vorig jaar 50.000 studenten.

Ook DeVry University werd aangeklaagd door de Federal Trade Commission wegens het misleiden van studenten. Kansen op een nieuwe baan en verdienmogelijkheden na afstuderen werden ook daar te rooskleurig weergegeven.

Afgelopen jaar sloot Corinthian Colleges de meeste van haar scholen na een boete van 30 miljoen dollar door de DOE om dezelfde redenen, het bedrijf moest uiteindelijk faillissement aanvragen. 16.000 studenten waren daar dupe van en op dat moment betrof het de grootste scholensluiting ooit. Dat dubieuze record wordt met de sluiting van ITT nu verbroken.

For-profit scholen hebben de neiging om vooral studenten in te schrijven die sterk afhankelijk zijn van federale studentenleningen. Wegens de torenhoge lesgelden in de VS zouden veel studenten zonder die leningen niet in staat zijn om naar school te kunnen.

Bronnen: New York Times, Wall Street Journal, CNN